Han forutså hyperlenker på 60-tallet

Norsk-amerikaneren er en av IT-verdenens største visjonærer, men webben ble aldri slik han tenkte.

Ted Nelson er i dag 80-år gammel, og jobber fortsatt på sin visjon for dokumentdeling. 📸 Dgies CC BY-SA 3.0
Ted Nelson er i dag 80-år gammel, og jobber fortsatt på sin visjon for dokumentdeling. 📸 Dgies CC BY-SA 3.0Vis mer

Som utviklere har vi god kål på hva webben består av, ikke sant? Dokumenter, skrevet i HTML - HyperText Markup Language, lenket sammen globalt med hyperlenker, selvsagt. Men hva i huleste er egentlig hypertekst og hyperlenker?

De litt science-fiction-aktige begrepene kan faktisk spores tilbake til en person, og han heter ikke Tim Berners Lee, webbens velkjente far. Tiår før Berners Lee sparket i gang webben var det nemlig en visjonær amerikansk teknolog med norske aner, som hadde helt andre planer for global kunnskapsdeling: Ted Nelson.

Idéen til hypertekst

På starten av 60-tallet befant den 23 år gamle filosofi-studenten Ted Nelson seg på annerkjente Harvard College i USA. Den unge filosofen med filmskaperdrømmer hadde allerede fullført en bachelorgrad, etter å ha flyttet ut av sine foreldres bosted midt i bohem-hovedstaden Greenwich Village på Manhatten. Både Teds mor og far var i underholdningsbransjen: Ralph Nelson var en kjent regissør, og moren Celeste Holm var en Oscar-vinnende skuespillerinne med norsk far fra Hå på Jæren.

Det er liten tvil om at Ted hadde arvet evnen til å tenke stort, faktisk tenkte han på noe som skulle omkranse hele vår moderne verden, over 40 år senere.

Ted gikk nemlig med tanker om et datamaskin-basert skrivesystem, som skulle kunne holde all verdens kunnskap. Da han så datamaskiner for første gang og oppdaget at de hadde skjermer, akkurat som kinoer og TV-er, hadde tankene begynt å fly. Heftig inspirert av Vannevar Bush sitt essay As_We_May_Think fra 1945, begynte han å drodle på idéer.

Det som skilte Ted sitt system fra andre datasystemer på 60-tallet var tanken om at dokumenter skulle kobles sammen, og at man skulle kunne hoppe mellom dem. Og ikke bare dokumentet selv, men paragrafer og annet innhold skulle også kunne kobles sammen.På den måten kunne man enkelt koble sammen idéer.

Ted Nelson har holdt utallige forelesninger de siste 50 årene. 📸: Frode Hegland
Ted Nelson har holdt utallige forelesninger de siste 50 årene. 📸: Frode Hegland Vis mer

Si at en forsker i USA skrev et avsnitt om avl av okser i en avhandling, med referanse til publisert forskning av en forsker i Storbritannia. Med Ted sitt system skulle disse koblingene være digitale dynamiske lenker, og enkelt kunne sees side ved side i et visuelt grensesnitt. Slik at en fremtidig forsker, eller vanlig forbruker kunne få full oversikt. Ted sin visjon var at all digital informasjon fra filmer til bilder og dokumenter, til og med notater skulle fungere på denne måten.

I 1965 presenterte Nelson idéen sin for første gang, under navnet HyperText. Samtidig fant Ted ut at en annen driftig norsk-amerikaner ved navn Douglas Engelbart jobbet med lignende idéer. De to ble livslange venner. Og der Ted fokuserte på hypertekst, arbeidet Engelbart bredt med pionérarbeid innen nettverk for datamaskiner, grafisk grensesnitt, og til og med pc-musen. Noe han først presenterte i en 90 minutter lang demo som senere har blitt kjent som "The Mother of All Demos".

I ettertid er både Ted Nelson og Douglas Engelbart blitt anerkjent som delaktige i å skape konseptene rundt hypertekst.

Ikke ekte lenker

Ted var ingen utvikler selv, derfor satt han i gang et prosjekt for å realisere idéene sine ved hjelp av andre. Project Xanadu ble påstartet på 60-tallet, men arbeidet kom aldri lenger enn ymse prototyper de neste 20 årene. I mellomtiden både skrev og fortalte Ted om idéene sine, og de var det flere som lot seg inspirere av.

En av dem var forskeren Tim Berners Lee ved CERN, som forenklet konseptene til Ted og lanserte "WorldWideWeb". Et enklere hypertekst-system for utveksling av idéer mellom forskere. Som du sikkert vet, var det starten på den globale webben vi alle kjenner i dag.

Men det var ikke webben, med enkle weblenker Ted så for seg.

Frode Hegland bor med familien sin i London. 📸: Privat
Frode Hegland bor med familien sin i London. 📸: Privat Vis mer

- En weblink er for eksempel ikke en ekte link, forklarer Phd-student og app-utvikler Frode Hegland.

Han har arbeidet med både Ted Nelson og Douglas Engelbart tidligere, hovedsakelig gjennom symposiumet The Future of Text, som han leder. Nå arbeider han med en bok om temaet, tekst i fremtiden, hvor han håper Ted Nelson vil være en av bidragsyterne. Hegland beskriver Ted Nelson som en superkreativ person, som nok kanskje lever i en annen verden, filosofisk sett.

- Noe av det viktigste fra Teds filosofi er solide lenker. En weblink er ikke en link, en link skal være en kobling. En weblink er bare en adresse, forklarer Hegland.

- Du kan se for deg Teds visjon som en "murder wall", den typen man ser i krim-show. Hvor kunnskap er nøstet sammen med tråder. Hvorfor skal vi ikke kunne gjøre det på computere? Ted og Doug var opptatt av at maskinene skal hjelpe oss å tenke, ikke at maskinene skal gjøre all tenkingen for oss.

- Hvorfor skal vi ikke kunne peke på en paragraf i et dokument, eller andre små ting, og få opp relevant info med en gang? Jeg tror media ville sett helt annerledes ut da. Det hadde for eksempel blitt mye lettere å verifisere fake news.

Inspirert av tankene

Hegland forteller at han følger skolen til Ted Nelson og Douglas Engelbart i sin egen softwareutvikling. Hans PhD-prosjekt - som han forteller er hans store misjon i livet - består i å hjelpe studenter (i første omgang) å gjøre sitater bedre. Senere er håpet at det skal bli et system resten av befolkningen skal kunne ta i bruk. Ved å trykke metadata rett på dokumenter mener Hegland det skal bli lettere å referere på tvers av dokumenter i fremtiden, uten egen sitat-programvare. En teknikk han kaller visual meta.

- Det gir ikke mening at sitater fortsatt skal fungere som i gamle dager, vi må kunne lenke dem og trykke på dem, forklarer han.

Hegland har skrevet sin egen softwarepakke for å oppnå lenkingen, som han kaller Liquid information. Den består blant annet av Mac-appen Liquid Flow, som skal hjelpe forfattere å enkelt lenke innhold sammen.

- Det er 100% stjålet av Dougs idéer, flirer Hegland.

Fortsatt aktiv

Og Ted Nelson, han har fortsatt ikke gitt opp håpet om å se idéene sine manifestert digitalt. 82-åringen har både egen YouTube-kanal med nye og historiske videoer, og Project Xanadu som utrolig nok fortsatt er pågående.

I 2015 holdt Nelson foredrag på NDC-konferansen her i Norge, hvor han blant annet forteller om sitt forhold til Norge, Douglas Engelbart og hva han synes om den moderne webben. Douglas Engelbart gikk dessverre bort i 2013, 88 år gammel.